Hablando en Código: Artistas de Tailandia Encuentran Alcance Internacional

Los artistas de Tailandia han sido durante mucho tiempo difíciles de encontrar más allá de las fronteras de su país. Entre los pocos con alcance internacional se encuentra Rirkrit Tiravanija, que se abrió camino en el corazón del mundo del arte sirviendo comidas en galerías. Y el difunto Montien Boonma recibió elogios por un trabajo que ha viajado por todas partes. Recientemente, sin embargo, la falta de visibilidad de los artistas tailandeses ha empezado a cambiar, gracias a las presentaciones clave en bienales y exposiciones colectivas en todo el mundo.

Uno de los artistas de ascendencia tailandesa más activos de la actualidad es Korakrit Arunanondchai. Nacido en Bangkok en 1986, actualmente reside en Nueva York y, en los próximos meses, participará en la Bienal de Venecia y la Bienal de Whitney. Otros hitos recientes incluyen la supervisión de Ghost: 2561, una trienal para instalaciones de video y performance en Bangkok el pasado otoño.

El propio trabajo de Arunanondchai tiende a combinar secuencias que graba e imágenes que encuentra en línea, y a menudo entreteje reflexiones cuasi-espirituales sobre el estado político actual del mundo con narrativas autobiográficas. En la Bienal de Whitney, mostrará su historia en una sala llena de gente con nombres divertidos 4 (2017), que incluye secuencias con su abuela afectada por la demencia y clips de estilo documental ayudados por un hipnótico intercambio epistolar con un espíritu de zángano expresado en francés por su madre. A la vez que rinde homenaje a la película de ensayo de Chris Marker Sans Soleil (1983), el vídeo plantea preguntas sobre el futuro de la especie y los cuerpos humanos en la era digital.

“Estaba documentando el momento en que Trump se convirtió en presidente, la Marcha de las Mujeres, y el último rey de Tailandia[que] falleció”, dijo Arunanondchai en su estudio en el Barrio Chino de Nueva York. “Reuní todo en una narrativa que es una metáfora de nuestra especie y las relaciones que construimos.”

Arunanondchai ha estado viviendo en Estados Unidos durante 14 años y estudió en la Escuela de Diseño de Rhode Island y en la Universidad de Columbia. Pero cualquier designación de él como artista estadounidense o tailandés no encaja del todo. “Este es un binario que estoy tratando de romper”, dijo, añadiendo que se identifica como parte de “una red creativa más amplia centrada en el mundo del arte”.

Jane Panetta, que está comisariando la Bienal de Whitney de este año con Rujeko Hockley, dijo que los binarios rotos pueden ser un beneficio. “Hemos estado pensando en cómo podemos ampliar la definición de artista estadounidense para incluir a los artistas que navegan entre culturas, y Krit realmente encaja perfectamente en ese interés”, dijo. “Aunque ha estado aquí durante bastante tiempo y pasa la mayor parte de su tiempo aquí, está regresando a Tailandia regularmente, pensando en lo que está sucediendo allí culturalmente, usando ese material en la obra y uniéndolo con imágenes del paisaje estadounidense y de las cuestiones políticas estadounidenses”. Panetta dijo que genera un “tercer espacio”, entre Tailandia, Estados Unidos y más allá.

Otro artista que trabaja en ese “tercer espacio” es el cineasta Apichatpong Weerasethakul, que recientemente ganó el prestigioso premio Artes Mundi, que conlleva una beca de 40.000 libras esterlinas (unos 52.200 dólares). Para una muestra relacionada con el premio en el Museo Nacional de Cardiff, Weerasethakul exhibió su película Invisibility (2016), que aborda el malestar causado por la corrupción política de Tailandia en el pasado y en el presente.

Weerasethakul tiene su sede en Tailandia, en la ciudad de Chiang Mai. Pero su estrella internacional ha surgido con marcas de distinción como la Palma de Oro en el Festival de Cannes 2010 para Uncle Boonmee Who Can Recall His Past Lives (Tío Boonmee que puede recordar sus vidas pasadas). Su trabajo también ha sido ampliamente visto en el mundo del arte, con muestras en lugares como el Oklahoma City Museum of Art; el Contemporary Art Center en Vilnius, Lituania; el Museum of Contemporary Art and Design en Manila, Filipinas; la School of the Art Institute de Chicago; y Para Site en Hong Kong.

La exposición internacional de Weerasethakul le permite abordar temas que de otro modo no estarían permitidos en la industria cinematográfica tailandesa. “Tiene que velar el contenido de la obra debido a las condiciones políticas en Tailandia”, dijo la curadora Laura Raicovich, quien fue uno de los miembros del jurado del premio Artes Mundi de este año. Raicovich señaló las formas en que aborda “las cuestiones de la sexualidad y la vida pública en relación con los diferentes modos de opresión y la libertad de expresión”. Me parece que ese hilo es muy convincente”.

En los últimos años, la Bienal de Bangkok, la Bienal de Arte de Bangkok y la Bienal de Tailandia han atraído la atención sobre Tailandia, pero los artistas y otras personas se enfrentan a realidades oscuras. “En los últimos 15 años, Tailandia ha vivido una gran agitación sociopolítica y esto ha tenido un efecto en las artes en términos de práctica artística, mercado e infraestructura”, dijo Tyler Rollins, un galerista neoyorquino que representa a los artistas tailandeses Araya Rasdjarmrearnsook, Pinaree Sanpitak y Manit Sriwanichpoom, que se encuentran a mitad de su carrera profesional.

La actual crisis económica del país y el golpe militar de 2014, complicado por la muerte del ex monarca y el nombramiento de un rey menos respetado, son parte integrante de gran parte del trabajo que realizan los artistas tailandeses en la actualidad. Dada la intensidad de la censura, los artistas se ven obligados a menudo a recurrir al simbolismo y a otras estrategias conceptuales para provocar el debate sin hacer declaraciones explícitas sobre la situación política del país.

Gridthiya Gaweewong, directora artística del Jim Thompson Art Center de Bangkok, habló de las dificultades que allí existen. “Para muchos artistas de la generación más joven que quieren criticar los temas sociopolíticos, es inevitable hablar del rey como el pico más alto de la pirámide, las manos invisibles que nos controlan”, dijo. “Tenemos que usar símbolos, y puede ser muy difícil para la gente fuera de Tailandia entenderlos.”

A pesar de su naturaleza codificada, el arte ha prosperado. “Cada vez que hay un colapso político, el arte es muy vibrante”, dijo Gaweewong. “No tenemos una salida para expresarnos, por eso, en las peores dificultades políticas, tenemos tres bienales.”

Manit Sriwanichpoom, que nació en 1961 y vivió a través de los movimientos estudiantiles democráticos de los años 70, dijo que la situación actual es muy diferente a la que enfrentó al principio de su carrera. “La situación política es bastante compleja en comparación con mi generación, para la cual estaba muy claro que el ejército estaba en contra del pueblo”, dijo. Las fotografías de Sriwanichpoom de los florecientes centros comerciales y sitios históricos de Tailandia a menudo presentan a un personaje recurrente, Pink Man, una figura solitaria que lleva un carrito de compras como comentario sobre cómo el consumismo ha suplantado al activismo en el clima político actual.

Dusadee Huntrakul, un artista con sede en Bangkok décadas más joven que Sriwanichpoom, dijo que la parte más difícil de ser un artista tailandés es “vivir[bajo] una estructura de gobierno inestable que carece de una visión”. Es una situación en la que las malas decisiones y las malas acciones se vuelven borrosas”. En su exposición del año pasado en la 100 Tonson Gallery de Bangkok, Huntrakul exhibió una serie de cerámicas junto con dibujos hiperrealistas de serpientes en los baños, una referencia a la pobre infraestructura de la ciudad, que permite a la naturaleza penetrar en el paisaje urbano.

Miti Ruangkritya, formada como fotógrafa documental, crea instalaciones puntiagudas que abordan temas que van desde el auge inmobiliario y la contaminación de Bangkok hasta anuncios y protestas políticas. “Si vamos a tocar temas políticos, tenemos que ser bastante cuidadosos”, dijo sobre el trabajo para el que ha optado por concentrarse en el medio ambiente y los derechos humanos en lugar de confrontaciones directas con el régimen militar.

Para muchos de estos artistas, otros problemas incluyen la falta de una infraestructura para el mundo del arte en Tailandia. Mientras que Bangkok tiene emocionantes galerías que incluyen 100 Tonson, Bangkok CityCity y Ver Gallery (fundada por Rirkrit Tiravanija), los coleccionistas son escasos, al igual que los museos de arte contemporáneo (con la notable excepción del MAIIAM Contemporary Art Museum en Chiang Mai).

Pero los artistas a menudo organizan sus propias exposiciones además de producir obras. Sriwanichpoom, por ejemplo, dirige la Kathmandu Gallery, especializada en fotografía, y Huntrakul ha comisariado recientemente una exposición colectiva, “New/Old Savages”, en la Bangkok University Gallery. Junto con Ghost: 2561, la última Bienal de Bangkok fue un proyecto impulsado por artistas, que permitía a cualquiera que quisiera participar tener un pabellón. Participaron unos 200 artistas.

Lee Anantawat, uno de los organizadores clave de la Bienal de Bangkok, inauguró el espacio alternativo Speedy Grandma en 2012. “Quiero sentirme cómoda cuando voy a ver exposiciones, así que quería crear ese tipo de espacio en Bangkok”, dijo. “Sentí que sería bueno tener un lugar para jóvenes artistas emergentes que tal vez no tengan otro lugar para exponer su trabajo.”

Espacios alternativos como Speedy Grandma han tenido un profundo impacto en las carreras de los artistas tailandeses. Orawan Arunrak mostró su trabajo por primera vez allí en 2013, y este año tendrá su primera exposición individual en la galería de la ciudad de Bangkok, exhibiendo una continuación de su proyecto EXIT-ENTRANCE, que incluye entrevistas con monjes y otras personas en un templo tailandés de Berlín.

Según Gaweewong, director del Thompson Art Center, los espacios alternativos pueden abundar porque Tailandia no se enfrenta a las presiones de un mercado de arte más desarrollado en otras partes del sudeste asiático. “El mercado nunca ha sido un problema para nosotros, porque no tenemos mercado”, dijo. “Lo que tenemos son artistas que están haciendo un trabajo interesante pero que no cuentan con el apoyo del gobierno, de fundaciones privadas o del mercado”.

Sin embargo, los artistas tailandeses han desarrollado una fuerte presencia tanto en el país como en el extranjero. “Tal vez si tuviéramos un mercado fuerte como Indonesia y el apoyo del gobierno como Singapur,[los artistas y curadores] no habrían salido de Tailandia y habrían tenido un impacto”, dijo Gaweewong. “Tal vez hemos tenido éxito internacionalmente porque el exterior es nuestra única opción.”

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