La testosterona prenatal se relaciona con los efectos a largo plazo en las mujeres que comparten útero con un gemelo varón

Las mujeres que compartieron el vientre de su madre con un gemelo varón tienen menos probabilidades de graduarse de la escuela secundaria o la universidad, han ganado menos a principios de los 30 años y tienen tasas de fertilidad y matrimonio más bajas en comparación con los gemelos que son ambos de sexo femenino, según una nueva investigación de la Universidad Northwestern.

En el estudio más grande y riguroso de su tipo, los investigadores de la Northwestern University y la Norwegian School of Economics examinaron datos sobre todos los nacimientos de gemelos en Noruega durante un período de 12 años para encontrar que las mujeres expuestas en el útero a un gemelo masculino experimentaron resultados educativos y laborales adversos junto con patrones alterados de matrimonio y fertilidad en la edad adulta.

“Nadie ha podido estudiar cómo los gemelos varones impactan a sus hermanas gemelas a una escala tan grande”, dijo el autor del estudio Krzysztof Karbownik, economista e investigador asociado del Instituto de Investigación de Políticas (IPR) de la Universidad Northwestern. “Este es el primer estudio que hace un seguimiento de las personas durante más de 30 años, desde el nacimiento hasta la escolarización y la edad adulta, para mostrar que la exposición en el útero a un gemelo masculino influye en los resultados importantes de su hermana gemela, incluyendo la graduación de la escuela, los salarios y las tasas de fertilidad”.

El estudio, “Evidence that prenatal testosterone transfer from male twins reduces the fertility and socioeconomic success of their female co-twins”, será publicado la semana del 18 de marzo en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

Los investigadores usaron datos sobre 13,800 nacimientos de gemelos entre 1967 y 1978 para mostrar que las mujeres expuestas en el útero a un gemelo varón tienen menos probabilidades de graduarse de la escuela secundaria (-15.2 por ciento), de terminar la universidad (-3.9 por ciento) o de casarse (-11.7 por ciento). También tienen tasas de fertilidad más bajas (-5,8 por ciento) y ganancias del ciclo de vida (-8,6 por ciento).

El estudio apoya la “hipótesis de transferencia de testosterona gemela”, que postula que las mujeres en parejas gemelas hombre-mujer están expuestas a más testosterona en el útero a través del líquido amniótico o a través del torrente sanguíneo de la madre que comparten con su hermano gemelo. Una explicación para los efectos a largo plazo que los investigadores descubrieron son los cambios en el comportamiento, que han sido demostrados previamente en niñas con gemelos varones. A diferencia de las mujeres, los investigadores encontraron que los gemelos varones no experimentan consecuencias a largo plazo de estar expuestos a un gemelo femenino en el útero.

“Esta es una historia sobre la biología de las diferencias sexuales”, dijo el coautor David Figlio, decano de la Escuela de Educación y Política Social de Northwestern y miembro de IPR. “No estamos mostrando que las mujeres expuestas sean necesariamente más’masculinas’, pero nuestros hallazgos son consistentes con la idea de que la exposición pasiva a la testosterona prenatal cambia la educación de las mujeres, el mercado laboral y los resultados de la fertilidad”.

Durante los períodos de desarrollo sensibles en el útero, los esteroides producidos por los ovarios y los testículos, incluyendo la testosterona, ayudan a establecer diferencias biológicas entre hombres y mujeres. Estudios anteriores más pequeños han sugerido que tal exposición a las hormonas del sexo opuesto puede conducir a cambios duraderos en el comportamiento y otros rasgos. Por otro lado, también se ha observado que los efectos de la socialización -o ser una mujer criada junto a un hermano gemelo- también podrían explicar los diferentes comportamientos y resultados mostrados por estudios anteriores.

Para separar los efectos de la testosterona fetal de la socialización postnatal, el equipo de investigación repitió sus análisis centrándose sólo en las gemelas cuyo hermano gemelo, ya sea gemelo o hermano gemelo, murió poco después del nacimiento, y por lo tanto se criaron como singletons. Los resultados no cambiaron en esta muestra, lo que proporciona una fuerte evidencia de que los efectos a largo plazo que el estudio documenta se deben a la exposición prenatal, en lugar de a la socialización postnatal.

La casi duplicación de las tasas de hermanamiento en muchos países desde 1980, como resultado de que las mujeres conciben más tarde en la vida y de una mayor dependencia de la fertilización in vitro (FIV), significa que un número cada vez mayor de mujeres en todo el mundo están expuestas a la testosterona prenatal de su gemelo varón.

Los investigadores advierten que carecen de información sobre todos los resultados posibles, y es posible que también existan algunos efectos positivos de la exposición a la testosterona. Además, los impactos a largo plazo de la exposición prenatal a la testosterona, que probablemente involucran cambios de comportamiento, pueden cambiar a medida que las normas sociales que rodean al género cambian.

“Es importante enfatizar que nuestros hallazgos se aplican a la sociedad noruega durante el periodo de tiempo del estudio, pero pueden no aplicarse por igual a otras sociedades o entornos culturales. Por ejemplo, si las normas de género cambian dentro de una sociedad, la aceptación de una gama más amplia de comportamientos podría minimizar los efectos posteriores sobre resultados como la finalización de la escuela o el matrimonio”, señaló Christopher Kuzawa, coautor del estudio, profesor de antropología y becario de DPI, cuya investigación se centra en las funciones que los entornos intrauterino y postnatal temprano tienen en el desarrollo y la salud a largo plazo.

“Básicamente, encontramos que hay algunos efectos biológicos muy interesantes a largo plazo de ser hermana de un hermano gemelo”, dijo Kuzawa. “Pero si vemos esos efectos como `positivos’ o `negativos’ puede ser culturalmente dependiente.”

“Aunque encontramos efectos moderados a nivel nacional, estos resultados reflejan diferencias de medias”, dijo Karbownik. “No todas las personas se verán afectadas de la misma manera, y algunas gemelas no se verán afectadas en absoluto. Y es muy poco probable que estos efectos resulten de una decisión individual de fertilidad tomada por una mujer o pareja, dado que los gemelos son un pequeño subconjunto de nacimientos y las parejas de gemelos macho-hembra son aún más raras”.

“Ciertamente, no abogamos contra la reproducción tardía o el uso de la FIV, que son decisiones complejas tomadas por individuos que equilibran una variedad de factores personales”, aseguró Karbownik.

Dejando a un lado las advertencias, “nuestros resultados sugieren que la transferencia de testosterona en el útero podría presentar un impacto oculto de las prácticas que aumentan la implantación de múltiples cigoto, y proporcionar perspectivas a largo plazo sobre los riesgos y beneficios de estas decisiones de fertilidad”, escribieron los investigadores.

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