Los gatos reconocen sus propios nombres, según una nueva investigación japonesa

Los gatos domésticos pueden reconocer sus propios nombres si sus nombres son utilizados regularmente por sus dueños, según los nuevos resultados de un equipo de investigadores en Japón.

La investigación se llevó a cabo en gran parte en el laboratorio del profesor Toshikazu Hasegawa de la Universidad de Tokio con el doctor Atsuko Saito, primer autor del trabajo de investigación. Saito es ahora profesor asociado en la Universidad de Sophia en Tokio.

Evolución de los gatos sociales

Este es el primer proyecto que estudia la capacidad de los gatos para entender las voces humanas. Otros proyectos de investigación han descubierto que los simios, delfines, loros y perros pueden entender algunas palabras pronunciadas por los humanos.

Saito especula que los mamíferos como los delfines y los simios son naturalmente animales sociales y por lo tanto están más inclinados a interactuar con los humanos y a responder a las señales humanas.

“En comparación con esas otras especies, los gatos no son tan sociales. Los gatos interactúan con nosotros cuando quieren”, dijo Saito.

Los proyectos para entender comportamientos sociales simples como el reconocimiento de nombres en gatos pueden dar pistas sobre cómo los humanos nos volvimos sociales. Tanto los humanos como los gatos han evolucionado a través del proceso de autocompasión, donde la población premia ciertos rasgos que luego se vuelven cada vez más comunes en las generaciones futuras.

“Puede haber un rasgo común en el proceso evolutivo de la socialidad entre humanos y gatos. Dado que los gatos todavía están evolucionando para volverse más domesticados, existe la posibilidad de que podamos ver el proceso de evolución de la socialidad investigando la cognición social en los gatos”, dijo Saito.

¿Qué hay en un nombre?

Para probar si un gato reconocía su nombre, los investigadores probaron el nombre contra otros sustantivos de sonido similar. Por ejemplo, un gato llamado Kari también escucharía grabaciones de las palabras hifu (piel) y shuto (ciudad capital).

Los investigadores tocaron grabaciones de sus propias voces y la voz del dueño del gato diciendo cinco palabras: las primeras cuatro palabras fueron los sustantivos de sonido similar y la quinta palabra final fue el nombre del gato.

Los investigadores decidieron que los gatos respondían a su nombre si ignoraban las grabaciones de otras palabras, pero movían los oídos o la cabeza cuando escuchaban su nombre. Los gatos rara vez responden con más entusiasmo, por ejemplo, moviendo la cola o el cuerpo o usando su voz.

Los gatos que mostraron respuestas débiles habituadas a otros sustantivos de sonido similar o a los nombres de otros gatos que cohabitaban eran significativamente más propensos a mostrar respuestas fuertes a sus propios nombres.

Los investigadores afirman que un gato que no respondió a su nombre puede ser capaz de reconocer su nombre.

“Su falta de respuesta puede ser causada por su bajo nivel de motivación para interactuar con los humanos, o por sus sentimientos en el momento del experimento”, dijo Saito.

Saito ofrece consejos sencillos a cualquier propietario de gatos que desee aumentar la comunicación con su gato: “Por favor, interactúe con su gato cuando muestre que quiere interactuar con usted.”

¿Soltero o con muchos gatos?

Los investigadores también examinaron si los gatos pueden distinguir entre sus propios nombres y los de otros gatos que conviven con ellos. Los gatos que vivían en casas eran más propensos que los gatos que vivían en un café para gatos a distinguir entre sus propios nombres y los nombres de los gatos que cohabitaban.

Los cafés para gatos son negocios donde la gente paga por una bebida y para interactuar con los muchos gatos que viven en el café.

Los investigadores sospechan que los dueños usan los nombres de sus gatos específicamente en casa, mientras que los visitantes de los cat-cafés pueden usar los nombres de los gatos indistintamente.

Los investigadores analizaron los datos de 77 gatos diferentes en el proyecto de investigación, que se dividió en cuatro experimentos separados realizados durante tres años.

Los gatos estudiados en la investigación tenían entre seis meses y 17 años de edad, una mezcla de machos y hembras, y en su mayoría eran de razas mixtas. La mayoría de los gatos fueron castrados y todos menos uno eran gatos de interior.

El profesor Toshikazu Hasegawa se ha retirado de la Universidad de Tokio.

La investigadora Kazutaka Shinozuka, Ph.D., del Centro de Ciencia Cerebral de RIKEN también contribuyó a esta investigación.

Según investigaciones anteriores, los gatos pueden distinguir entre la voz de su dueño y la voz de un extraño, pueden seguir el dedo que señala a una persona para encontrar comida escondida y pueden cambiar su comportamiento dependiendo de las expresiones faciales de su dueño.

Los perros bien entrenados pueden diferenciar entre 200 y 1.000 palabras o etiquetas humanas.

En todo el mundo, más de 600 millones de gatos viven con humanos. Japón tiene 9,5 millones de gatos y 8,9 millones de perros.

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