La inspiradora maravilla médica de Ciudad del Cabo

El 3 de diciembre de 1967 amaneció en la Sudáfrica del apartheid. Pero en el quirófano 2A, en las entrañas del Hospital Groote Schuur de Ciudad del Cabo, se estaba haciendo historia.

Alrededor de las 06:00, con el profesor Christiaan Neethling Barnard observando ansiosamente desde detrás de su mascarilla quirúrgica, el corazón de Denise Darvall volvió a la vida de forma inestable, encontrando lentamente su ritmo. Pero una cosa había cambiado. Ahora, estaba latiendo dentro del pecho de Louis Washkansky. El primer transplante de corazón humano del mundo fue un éxito.

Fue un momento crucial en la historia de la medicina, un evento que hizo titulares en todo el mundo y transformó a Barnard en una celebridad de la noche a la mañana. Y el viaje hasta, y más allá, el momento del primer trasplante de corazón humano del mundo se cuenta de manera experta en los mismos corredores donde se llevó a cabo la operación.

“Esto no es sólo un museo, es un sitio patrimonial”, dijo Hennie Joubert, fundador y conservador del Museo del Corazón de Ciudad del Cabo. “Aquí es donde todo sucedió.”

El Museo del Corazón de Ciudad del Cabo se encuentra dentro de las paredes del Hospital Groote Schuur, uno de los hospitales públicos más grandes de Ciudad del Cabo, Sudáfrica. Al visitar el museo hoy en día, usted paseará entre camilleros en batas y miembros de la familia que visitan con paquetes de cuidado. Por más que se trate de un sitio patrimonial, sigue siendo un frenético hospital en funcionamiento y el principal hospital universitario de la facultad de medicina de la Universidad de Ciudad del Cabo.

Barnard y el trasplante de corazón han fascinado a Joubert durante mucho tiempo. Su padre y Barnard se hicieron amigos mientras estudiaban juntos en la Universidad de Ciudad del Cabo, y antes de que Barnard se adentrara en el mundo de la cirugía, ambos compartieron una práctica general en la pequeña ciudad agrícola de Ceres.

Joubert vendió su negocio de oncología en 2006 y abrió el museo en 2007 para conmemorar el 40 aniversario de la operación. “Le dije a mi esposa que iba a construir un museo por cualquier medio posible”, se rió. A lo largo de los años, Joubert ha invertido más de 8 millones de rands (casi 440.000 libras esterlinas) de su propio dinero en el proyecto, renovando y restaurando los quirófanos originales, creando exposiciones y recogiendo objetos de recuerdo del evento.

El museo traza el camino de Barnard a la historia médica a través de siete espacios de exhibición, junto con la investigación mundial – y la rivalidad – que allanó el camino para el primer trasplante de corazón humano.

Porque Barnard no era el único cirujano cardíaco que esperaba suturar su nombre en los libros de historia. En los Estados Unidos, el Dr. Richard Lower y el Dr. Norman Shumway pasaron los últimos años de la década de 1950 y 1960 perfeccionando los procedimientos de trasplante de perros, y Barnard se basó en gran medida en sus investigaciones y métodos en sus propios ensayos con “pacientes” caninos en Sudáfrica.

Al explorar estas primeras pruebas, que tuvieron lugar en el punto álgido del período de segregación racial del apartheid sudafricano, el museo también aborda brevemente el papel crucial que desempeñaron los asistentes negros y mestizos en el histórico trasplante. Hamilton Naki, en particular, se hizo famoso por su ascenso de jardinero del hospital a miembro experto del equipo que asiste en la investigación de trasplantes en el laboratorio de animales de Groote Schuur.

Y en muchos sentidos, Sudáfrica fue un lugar inusual para que este avance médico haya tenido lugar. En 1967, el país estaba en las garras del apartheid, cada vez más aislado del mundo por sus políticas de segregación racial.

Pero parte del éxito de Barnard se debió a la interpretación legal de la muerte. Mientras que los médicos sudafricanos podían declarar la muerte cerebral de un paciente y prepararse para la donación de órganos, en los EE.UU. sólo la ausencia de latidos del corazón calificaba a un paciente como legalmente muerto. Shumway ridiculizó esto como una anticuada “definición de muerte de niño explorador”, y casi vio a Lower procesado por asesinato después de realizar su primer trasplante de corazón, el 16º del mundo, en mayo de 1968.

Sin localizar a la familia del donante, Bruce Tucker, Lower procedió con la operación y extrajo el corazón del hombre para el trasplante. Cuando la familia de Tucker se enteró de lo que había pasado, presentaron una demanda por muerte por negligencia. Lower fue finalmente absuelto de cualquier delito en 1972, y el precedente finalmente cambió la legislación estadounidense sobre la determinación de la muerte.

La muerte, tanto como la vida, es un hilo que recorre el museo, y su rincón más conmovedor no proviene de los investigadores y cirujanos que luchan por la fama, sino del dormitorio de Denise Darvall, la empleada de un banco de 25 años que, sin saberlo, se encontró escrita en los libros de historia.

Haciendo mandados con su familia el 2 de diciembre de 1967, ella y su madre fueron atropelladas por un coche en la carretera principal, que pasa por debajo del Groote Schuur. Mientras que su madre, Myrtle, murió instantáneamente, Denise sufrió lesiones cerebrales que, horas después, resultaron fatales. En el museo, las paredes de su dormitorio recreado están llenas de efectos personales donados por la familia Darvall, incluyendo bocetos de sus diarios y una pequeña Biblia. A lo largo de la cama hay un puñado de sus discos de vinilo, en su mayoría valses y ópera del día.

Pero lo que más llama la atención aquí son las palabras, escondidas en una pared, de su padre. Apenas unas horas después de perder a su esposa e hija, los médicos le pidieron permiso para que el corazón de Denise fuera trasplantado al pecho de un paciente de 54 años desesperadamente enfermo. ¿Su respuesta?

“Bueno, doctor, si no puede salvar a mi hija, trate de salvar a este hombre.”

Ese hombre era Louis Washkansky, a quien encontramos -en forma de maniquí- en una cama de pabellón en otra habitación. Había sido admitido con pocas esperanzas de cura para su progresiva insuficiencia cardíaca. Mire cuidadosamente las copias de los historiales médicos sobre su cama y se destaca el comentario de un médico garabateado.

“Ninguna operación ayudará. Deja que la naturaleza siga su curso.”

Barnard no estuvo de acuerdo, y la ambición de este joven cirujano está bien expresada en la recreación de su consultorio. Los paneles de pared trazan su viaje desde sus humildes comienzos como hijo de un pastor en la ciudad semidesértica de Beaufort West hasta sus frustraciones en la práctica general y su posterior formación quirúrgica en los Estados Unidos. En el auditorio contiguo, un documental de 26 minutos desentrañará las muchas facetas de Barnard: un cirujano brillante, pero un hombre que generó controversia a lo largo de su carrera.  

Todo ello es el preludio del par de quirófanos donde se realizó el histórico trasplante en la madrugada del 3 de diciembre de 1967. El Teatro 2A, donde Washkansky yacía esperando en una mesa de operaciones para un nuevo corazón, y el 2B, donde Darvall yacía listo para donar el suyo.

“Quería que el museo volviera a ser exactamente como era la noche de la operación. Me obsesioné con ella”, recuerda Joubert.

Afortunadamente, la burocracia del sistema de salud pública de Sudáfrica demostró ser útil.

“La documentación del Hospital Groote Schuur era muy precisa, por lo que todos los números de serie de todos los equipos que estaban en el teatro la noche de la operación estaban disponibles”, recordó Joubert.

Sin embargo, devolver el equipo a su hogar original no siempre resultó sencillo. La cama del teatro en la que Darvall yacía en el teatro 2B había sido donada al Hospital Católico Romano de la capital de Namibia, Windhoek.

“Llamé al jefe del hospital y le expliqué que necesitaba la cama en Ciudad del Cabo porque es parte de la historia, de la historia de Sudáfrica”, dijo Joubert. Reemplazó la cama por una nueva y trajo la original de vuelta a Ciudad del Cabo.

La luz del teatro del 2B también había sido vendida, pero Joubert la llevó a un hospital veterinario local y convenció a los propietarios de que devolvieran el original al museo.

La inclusión de objetos de recuerdo originales confiere una autenticidad definitiva al museo.

En el teatro 2A, la máquina original de circulación extracorpórea que mantenía vivo a Washkansky se mantiene en su lugar a un lado. La escala utilizada para medir la pérdida de sangre fue rastreada en el almacén de un hospital, y hoy en día se puede encontrar en la estación de enfermería del teatro 2A. En la oficina recreada de Barnard, su maniquí se encuentra detrás del escritorio original de su oficina en la Universidad de Ciudad del Cabo. El viejo bolso de cuero del médico en la repisa de la chimenea es de su época como médico de cabecera en Ceres.

En el pasillo fuera de los quirófanos, las vitrinas están llenas de los telegramas y cartas originales que llegaron de todas partes del mundo una vez que se supo de la noticia del trasplante. Shumway le envió a Barnard sus felicitaciones y, sin duda, consejos desagradables sobre la atención postoperatoria.

Pero no todos aclamaron el logro.

“Al carnicero del Hospital Groote Schuur”, dice una nota de Mary Power Slattery en Chicago. “Un puñado de demonios, todos ustedes”, escribió S. Peschel desde Arlington, Virginia.

Pero de todos los objetos del Museo del Corazón de Ciudad del Cabo, los más importantes son sorprendentemente fáciles de pasar por alto.

En el interior de una vitrina colocada en las paredes del teatro 2B, se encuentran dos cubos de vidrio rellenos de formaldehído que conservan dos importantes objetos. A la izquierda: el corazón enfermo que le había fallado a Louis Washkansky. A la derecha: el corazón de Denise Darvall que convirtió a Barnard en un nombre muy conocido.

Washkansky vivió sólo 18 días después del trasplante, y finalmente sucumbió a una neumonía doble. Pero mientras respiraba por última vez, el corazón de Darvall seguía latiendo con fuerza dentro del pecho de otro ser humano.

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