Cómo defender la Tierra de los asteroides

El meteoro de Chelyabinsk, de apenas 17-20 metros de diámetro, causó extensos daños al suelo y numerosas heridas cuando explotó al impactar contra la atmósfera terrestre en febrero de 2013.

Para evitar otro impacto de este tipo, Amy Mainzer y sus colegas utilizan una forma sencilla pero ingeniosa de detectar estos diminutos objetos cercanos a la Tierra (NEO, por sus siglas en inglés) a medida que se precipitan hacia el planeta. Es la investigadora principal de la misión de caza de asteroides de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y esbozará el trabajo de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA esta semana en la Reunión de Abril de la Sociedad Americana de Física en Denver, incluyendo el método de reconocimiento de objetos cercanos a la Tierra de su equipo y la forma en que ayudará en los esfuerzos para prevenir futuros impactos en la Tierra.

“Si encontramos un objeto a sólo unos días del impacto, eso limita enormemente nuestras opciones, por lo que en nuestros esfuerzos de búsqueda nos hemos centrado en encontrar objetos cercanos a la Tierra cuando están más lejos, proporcionando la máxima cantidad de tiempo y abriendo una gama más amplia de posibilidades de mitigación”, dijo Mainzer.

Pero es una tarea difícil, como ver un trozo de carbón en el cielo nocturno, explicó Mainzer. “Los objetos cercanos a la Tierra son intrínsecamente débiles porque en su mayoría son realmente pequeños y están muy lejos de nosotros en el espacio”, dijo. “Añade a esto el hecho de que algunos de ellos son tan oscuros como el tóner de la impresora, y tratar de verlos contra el negro del espacio es muy difícil.”

En lugar de utilizar luz visible para detectar objetos entrantes, el equipo de Mainzer en JPL/Caltech ha aprovechado una característica característica de los objetos cercanos a la Tierra: su calor. Los asteroides y los cometas son calentados por el sol y brillan de manera brillante en las longitudes de onda térmicas (infrarrojos), lo que facilita su observación con el telescopio NEOWISE (Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer).

“Con la misión NEOWISE podemos detectar objetos independientemente de su color de superficie y utilizarlos para medir sus tamaños y otras propiedades de la superficie”, dijo Mainzer.

El descubrimiento de las propiedades de la superficie de los objetos cercanos a la Tierra proporciona a Mainzer y a sus colegas una visión de lo grandes que son los objetos y de lo que están hechos, ambos detalles críticos para montar una estrategia defensiva contra un objeto cercano a la Tierra que amenaza la Tierra.

Por ejemplo, una estrategia defensiva consiste en “empujar” físicamente a un objeto cercano a la Tierra para que se aleje de la trayectoria de un impacto terrestre. Pero para calcular la energía necesaria para ese impulso, se necesitan detalles de la masa de un objeto cercano a la Tierra y, por lo tanto, de su tamaño y composición.

Los astrónomos también piensan que examinar la composición de los asteroides ayudará a entender cómo se formó el sistema solar.

“Estos objetos son intrínsecamente interesantes porque se cree que algunos son tan antiguos como el material original que formó el sistema solar”, dijo Mainzer. “Una de las cosas que hemos encontrado es que los objetos cercanos a la Tierra son muy diversos en su composición.”

Mainzer está ahora deseoso de aprovechar los avances en la tecnología de cámaras para ayudar en la búsqueda de objetos cercanos a la Tierra. “Estamos proponiendo a la NASA un nuevo telescopio, la Near-Earth Object Camera (NEOCam), para hacer un trabajo mucho más completo de mapeo de la ubicación de los asteroides y medir sus tamaños”, dijo Mainzer.

La NASA no es la única agencia espacial que trata de comprender los objetos cercanos a la Tierra. Por ejemplo, la misión de Hayabusa 2 de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) planea recolectar muestras de un asteroide. Y en su presentación Mainzer explicará cómo la NASA trabaja con la comunidad espacial mundial en un esfuerzo internacional para defender el planeta del impacto de los objetos cercanos a la Tierra.

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